Suomen jalkapallokuningas tiesi aina haluavansa ammattilaiseksi

Jari Litmanen on kaikkien aikojen suomalainen jalkapalloilija ja monen suomalaisen mielestä myös kaikkien aikojen suomalainen urheilija. Nykyään sankari asuu Tallinnassa virolaisen vaimonsa ja perheensä kanssa ja elää omien sanojensa mukaan tavallista lapsiperheen elämää.

Litmanen kertoo, ettei hän ole juuri muuttanut elämäntapojaan ammattilaisuran päätyttyä. Jalkapallon pelaamistakaan hän ei ole lopettanut, vaan ottaa aktiivisesti osaa kansainvälisiin veteraanipeleihin. Erityisesti erilaiset kutsu-, hyväntekeväisyys- ja kunnianosoituspelit vielä jalkapallon kuningasta ympäri maailmaa.

Jalkapalloa Litmanen on pelannut omien sanojensa mukaan aina. Tämä lienee totta, sillä hänen omat vanhempansakaan eivät muista, oppiko hän ensin sujuvasti kävelemään vai potkimaan palloa. Molemmat hänen vanhemmistaan pelasivat aktiivisesti jalkapalloa ja jo pienenä Litmanen kulki heidän mukanaan harjoituksissa ja peleissä. Nuorena hänen lajeihinsa kuuluivat myös jääkiekko ja tennis, lisäksi poika piti hiihtämisestä, pyöräilystä, luistelemisesta ja mäkihypystä. Litmanen toteaa, että lahjakkuuden lisäksi häntä auttoi eteenpäin innostus. Hän todella rakasti jalkapalloa ja halusi käyttää harjoitteluun kaiken mahdollisen ajan.

Koulun ohella jalkapallo säilyi Litmasen tärkeimpänä harrastuksena ja hän pelasikin jalkapalloa samanaikaisesti kolmessa joukkueessa ja virallisen ottelunsa vasta kahdeksanvuotiaana vastustajien ollessa ainakin viisi vuotta häntä vanhempia. 14-vuotiaaksi Litmanen kertoo tunteneensa itsensä aivan tavalliseksi lapseksi. Vähitellen jalkapallotreenit veivät kuitenkin enemmän ja enemmän aikaa ja perhe järjesti elämän Litmasen jalkapalloharrastuksen ympärille.

Litmanen itse kertoo uskoneensa lapsesta asti tulevansa jalkapallon ammattilaiseksi. Hän fanitti kuuluisia jalkapalloilijoita ja seurasi kaikki mahdolliset ottelut. Silti kyseessä oli enemmän kuin lapsen unelma, se oli tietoinen päätös johon hän vankkumattomasti uskoi. 15-vuotiaana Litmanen oli jo poikien maajoukkueessa ja Veikkausliigassa. 16-vuotiaana hän liittyi 21-vuotiaiden maajoukkueeseen ja 18-vuotiaana hän pelasi jo A-maajoukkueessa. Ei mennyt kauaakaan, kun Litmanen loisti Ajax Amsterdamin maalikuninkaana ja näin suomalaiset olivat saaneet kauan toivomansa jalkapallotähden.

Litmanen pelasi Ajax Amsterdamissa yhteensä seitsemän kautta ja teki tuona aikana 91 maalia. Alankomaiden pelaajayhdistys valitsi hänet vuoden jalkapalloilijaksi. Litmanen voitti neljä kertaa Hollannin mestaruuden. Vuonna 1999 Jari Litmanen pelasi viimeisen ottelunsa Ajaxin riveissä ja siirtyi pelaamaan Barcelonaan ja sieltä Liverpooliin, lapsuutensa suosikkiseuraan. Mutta sekä Barcelonassa ja että Liverpoolissa asiat eivät enää edenneet yhtä mallikkaasti ja Litmanen sai varsin vähän peliaikaa. Liverpoolin tilannetta hän ihmettelee edelleen, sillä hän oli useita kertoja joukkueen paras maalintekijä.

Liverpoolista Litmanen palasi Ajaxiin, mutta seurassa pyrittiin nostamaan nuoria kykyjä ennemmin kuin vanhempia. Hän vierailu myös Hansa Rostockissa ja Malmö IF:ssä, mutta loukkaantumiset varjostivat uraa. Litmanen siirtyi Fulhamiin, mutta ei loukkaantumisten takia pystynyt pelaamaan yhtään ottelua. Litmanen muistelee itsekin epäonneaan ihmetellen, sillä niin omituisia loukkaantumisia hänen uralleen on osunut. Rakkaus jalkapalloon on kuitenkin säilynyt, sillä hän ei koskaan pelannut rahan takia.

Litmanen korostaa, että jalkapallossa menestyminen on yhdistelmä erilaisia lahjakkuuden aloja. Huippujalkapallo vaatii pelaajalta fyysisiä, teknisiä, taktisia ja henkisiä ominaisuuksia. Litmanen muistuttaa, että koskaan voi tietää miten lahjakaskaan jalkapalloilija reagoi, kun hän muuttaa tutusta ympäristöstä maailmalle ja joutuu kohtaamaan sekä menestyksen että vastoinkäymiset ilman tuttua turvaverkkoa. Litmanen toteaa, että hänen vahvin alueensa on aina ollut henkinen kestävyys.

Litmanen on edelleen monien nuorien jalkapalloilijoiden idoli, eikä syyttä. Hän on tullut tunnetuksi paitsi ilmiömäisestä lahjakkuudestaan, myös hyvänä joukkuekaverina. Skandaaleja Litmasen uralle ei ole osunut ja hän kiittelee taustaansa. Litmanen kertoo kasvaneensa työläisperheessä ja oppineensa nuoresta pitäen siihen, että ennen kaikkea muuta hoidetaan työt ja ne hoidetaan kunnolla.